Martes, 01 Diciembre 2015 20:30

Cuando el ambiente de trabajo es muy reducido

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Los espacios confinados suelen ser recintos como tanques, bodegas, alcantarillas, pozos y cámaras, cuyas limitaciones ambientales involucran una gran cantidad de riesgos generales y específicos que deben ser monitoreados antes, durante y después de la labor efectuada. A partir de esta edición ofreceremos una serie de temas relacionados a este tipo de trabajos, comenzando con una introducción al tema, sus causas, y riesgos principales.

Nicolás Sánchez
Periodista revista Cero Riesgo

¿Qué es un espacio confinado?
Un recinto confinado es cualquier espacio con aberturas limitadas de entrada y salida, de ventilación natural desfavorable (en el que pueden acumularse contaminantes tóxicos o inflamables o tener una atmósfera deficiente en oxígeno) y que no está concebido para una ocupación continuada por parte del trabajador.

Además, de acuerdo a algunas clasificaciones estándares, los espacios confinados se pueden dividir en cuatro clases, de acuerdo al grado de peligro para la vida de los trabajadores:

Clase A: Corresponde a aquellos donde existe un inminente peligro para la vida. Generalmente riesgos atmosféricos (gases inflamables y/o tóxicos, deficiencia o enriqueci- miento de oxigeno).

Clase B: Los peligros potenciales dentro del espacio confinado son lesiones y/o enfermedades que no comprometen la vida ni la salud y que son controlables a través del uso de E.P.P. Ejemplo de este tipo de categoría son espacios cuyo contenido de oxígeno, gases inflamables y/o tóxicos, y su carga térmica están dentro de los límites permisibles.

Clase C: Corresponde a los ambientes donde las situaciones de peligro no exigen modificaciones especiales a los procedimientos normales de trabajo o el uso de EPP adicionales. Por ejemplo: tanques nuevos y limpios, fosos abiertos al aire libre, cañerías nuevas y limpias, etc.

Clase D: Son aquellos espacios confinados donde las situaciones de riesgos pueden venir derivadas del desarrollo normal de la actividad, como por ejemplo la aplicación de productos desinfectantes.

 

Características de los espacios confinados

 • Tienen accesos y salidas limitadas o restringidas.
 • La construcción NO está diseñada para que la ocupe continuamente un trabajador.
 • Son espacios suficientemente grandes, construidos de tal forma que un trabajador puede introducirse en ellos y realizar la tarea asignada.
 • Es posible que contenga o contiene una atmósfera peligrosa.
 • Contiene un material con el potencial de rodear o atrapar a la persona que entra en el espacio.
• Contiene peligros que atentan contra la vida y salud de los trabajadores. 

Tipos de Espacios Confinados

Algunos espacios confinados típicos que se encuentran en lugares de trabajo son:

  • Tanques, bodegas y bóvedas.
  • Cloacas y alcantarillas.
  • Calderas, procesadores y reactores.
  • Camiones y vagones cisternas.
  • Cubas, depósitos, graneros y silos.
  • Fosas, zanjas, pozos y túneles.
  • Salas, cámaras y galerías subterráneas.
  • Sótanos y desvanes.
  • Conductos de aire acondicionado.

Los ingresos o entradas a espacios confinados se caracterizan por no ser frecuentes y se realizan a intervalos irregulares de tiempo, especialmente para trabajos no rutinarios que además no están directamente relacionados con la producción. Ejemplos de este tipo de trabajos son la construcción de un recinto; limpieza y reparación; mantenimiento y pintado, revisiones e inspecciones o trabajos de salvamento y rescate, entre otros.

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Identificación de los espacios confinados

Los espacios confinados se deben localizar e identificar por medio de carteles bien visibles en todas las zonas por donde se pueda acceder a ellos.

Un letrero fundamental en este sentido es el Código NFPA 704, que establece un sistema de identificación de riesgos para que en un eventual incendio o emergencia, las perso-nas afectadas puedan reconocer los riesgos de los materia- les y su nivel de peligrosidad respecto del fuego, aunque éstos no resulten evidentes.

Principales causas de accidentes en espacios confinados:

  • Ingresar al recinto confinado o tratar de rescatar a personas que se encuentren en peligro sin tomar las medidas adecuadas en seguridad, además de no contar con el equipamiento de protección necesario.
  • Desconocimiento de los riesgos por parte de los trabajadores, lo que en la mayoría de los casos se produce por falta de capacitación y entrenamiento.
  • La deficiente información sobre el estado de las instalaciones y las condiciones de seguridad que se deben adoptar en todas las operaciones a realizar.
  • No efectuar mediciones ambientales de la concentración de oxígeno, ni de la presencia de agentes contaminantes antes del ingreso.
  • No disponer de procedimientos seguros de trabajo.

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“No utilizar bien la protección respiratoria, equivale a no utilizarla”

A modo de adentrarnos en el ámbito de lo que son los riesgos específicos que se presentan en recintos confinados, consultamos a Juan Alcaíno, Jefe del Subdepartamento de Higiene y Seguridad Industrial del Instituto de Salud Pública de Chile,
sobre los principales aspectos de los riesgos químicos en estos ambientes.

-¿Qué definición tiene usted de riesgo químico?

- Nuestra legislación, específicamente el Decreto Supremo Nº 594, de 1999, del Ministerio de Salud, establece los límites permisibles de las sustancias químicas en los lugares de trabajo. Luego, cuando se superan estos valores, existe riesgo para los trabajadores.

Sin embargo, dado que no todas las personas somos iguales, se debe considerar que existe la probabilidad de que trabajadores se vean afectados a niveles inferiores de estos límites. Por otra parte, hay que tener especial cuidado con las sustancias cancerígenas, ya que para estos efectos no hay umbral.

El D.S. Nº 594, señala el efecto cancerígeno de las sustancias químicas.

-¿Qué posibilidad de exposición a riesgos químicos existe cuando se trabaja en un espacio confinado? ¿Cuáles son los principales?

- El mismo D.S. Nº 594, señala en su artículo 58 que se prohíbe la realización de trabajos sin protección respiratoria en ambientes en que la atmósfera contenga menos de 18% de oxígeno. Esta disposición también se indica en el Reglamento de Seguridad Minera para la minería subterránea, pero con un nivel más exigente de oxígeno: 19,5%.

Cuando existe mayor riesgo es cuando hay motores de combustión a gasolina y cuando hay presencia de sustancias orgánicas en descomposición.

Para espacios confinados, la protección respiratoria se debe orientar al suministro de oxígeno.

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-En materia de riesgos químicos ¿Cuáles son las últimas tendencias en cuanto a uso de E.P.P, equipos de bloqueo y medición atmosférica?

- Para una buena elección de la protección respiratoria adecuada, lo más importante, previamente, es dimensionar el problema, puesto que permite saber quiénes de los trabajadores están efectivamente expuestos. Luego, se debe determinar qué tipo de protección respiratoria es necesaria al riesgo existente y cual es tamaño necesario para cada uno de estos trabajadores.

Cualquiera sea o sean las medidas preventivas y/o de protección que se adopten, lo más importantes es dar a conocer a los trabajadores cuáles son los riesgos presentes en sus actividades y la forma correcta de realizar el trabajo para controlarlos.

La capacitación teórica-práctica en el uso de la protección respiratoria y de otros elementos de protección personal que se requiera utilizar es básica, de lo contrario no tiene sentido hacer uso de ella. Recordar, por ejemplo, que el material particulado peligroso es aquel inferior a 5 microgramos (tener presente que un micrón es la milésima parte de un milímetro). No utilizar bien la protección respiratoria, equivale a no utilizarla.

En la página Web del ISP, ingresando a Salud Ocupacional, se pueden encontrar Guías Técnicas sobre selección, uso y mantención de protección auditiva, protección respiratoria, protección visual, entre otras.

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Comentario final

En definitiva, un espacio confinado es todo ambiente que:

a) Tiene medios limitados para entrar y salir: Es decir, medios que no permiten una entrada ni una salida en forma segura y rápida de todos sus ocupantes. Por ejemplo: alcantarillas, espacios cuyo ingreso o egreso sea a través de una escalera o arnés con sistema de elevación.

b) No tiene una ventilación natural que permita:

  • Asegurar una atmósfera apta para la vida humana (antes y durante la realización de los trabajos).
  • Eliminar toda posibilidad de incendio y/o explosión (antes y durante la realización del trabajo).

c) No está diseñado para ser ocupado por seres humanos en forma continua, existiendo riesgo de acumulación de sustancias tóxicas o inflamables y escasez de oxígeno.

En nuestra próxima edición de Cero Riesgo, ofreceremos una segunda parte de este especial dedicado a los trabajos en espacios confinados, orientada fundamentalmente a profundizar el tema de los riesgos específicos que se pueden generar en este tipo de ambientes, más algunas medidas de prevención.

 

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Riesgos generales en espacios confinados

Este tipo de riesgos se deben a las deficientes condiciones materiales en que se encuentra el espacio confinado como lugar de trabajo. Entre éstos destacan:

• Riesgos mecánicos

Equipos que pueden ponerse en marcha; atrapamientos; choques y golpes por chapas deflectoras, agitadores, elementos salientes, dimensiones reducidas de la boca de entrada, obstáculos en el interior, etc.

• Riesgos eléctricos

Choque eléctrico por contacto con partes energizadas (contacto directo) o que accidentalmente pueden estar en tensión (contacto indirecto).

• Riesgos de caídas y golpes

Caídas a distinto o igual nivel por resbalamientos, tropiezos, etc. Golpes por caídas de objetos al interior del recinto mientras se trabaja.

• Riesgos ergonómicos

Malas posturas de trabajo, posible fatiga por agentes físicos, ambiente húmedo, caluroso o frío, ruidos molestos, vibraciones excesivas, iluminación y ventilación deficiente, etc.